습지는 지구상에 존재하는 자연생태계 중의 하나이다. 인류역사에 크게 영향을 미친 사례 중 습지와 관련된 중요한 내용 중 하나는, 근대사회 발전의 원동력이 되어 현재 인류가 의존하고 있는 화석연료의 대부분이 늪상태(swampy)의 석탄기(Carboniferous Period)에 형성된 것이라는 사실이다.

우포늪전경 우포늪전경

습지는 지구의 수많은 화학, 물리 및 유전인자의 원천, 저장소이자 변화의 산실로서 인류에게 오랜 기간 동안 매우 귀중한 역할을 하고 있다. 습지가 가지고 있는 역할 중 하나는 자연현상 및 인간의 활동으로 발생된 유·무기질 물질을 변화시키고, 수문·수리·화학적 순환을 시키는 것이다. 이러한 과정에서 자연적으로 수질을 정화하는 자정 작용이 이루어지는데, 이러한 맥락에서 "자연의 콩팥"이란 용어로 설명되기도 한다. 수질 정화 역할 이외에도, 습지는 홍수 방지 및 해안 침식 방지, 지하수 충전을 통한 지하수량 조절 등의 다양한 역할을 한다.

또한 습지는 다양한 종류의 식물 및 동물군으로 구성되어, 아름답고도 특이한 자연경관을 만들어낸다. 그럼에도 불구하고 습지의 가치가 인류에게 알려진 것은 최근의 일이며, 습지로 인해 인류사회가 얻을 수 있는 혜택에 대한 논의가 시작된 것 또한 최근의 일이다.

최근 습지가 다른 생태계에 비해 그 중요성이 크게 인식되고 있는 이유는 습지가 제공할 수 있는 여러가지 생태적 기능에 의해 인류 사회에 유익한 보전적 가치가 점점 알려져 가고 있기 때문이다

습지가 지닌 주요한 생태적 기능을 살펴보면 습지는 조류, 어류, 포유류, 양서류, 파충류 등의 각종 야생 동물의 서식처를 제공하고 유수 속의 침전물과 유기물을 제거하며 지표수 및 지하수의 저장 및 충전을 통한 유량을 조절하는 동시에 수변과 연계된 레크리에이션(Recreation)의 이용 가능성이 높은 지역으로서 다양한 특성을 가지고 있다.

따라서 특정 지역의 습지를 효과적으로 보존하면 생물 종의 다양성을 증대시킬 수 있고 연안과 내수면의 수질을 정화할 수 있으며 각종 수산 및 어족자원을 풍부하게 제공할 수 있는 서식처로 이용할 수 있으며 지하수의 보수 및 홍수조절에 기여할 수 있을 뿐 아니라 자연교육, 생태관광, 레크리에이션 및 각종 연구활동을 위한 장소로 제공될 수 있다. 이러한 습지의 생태적 가치 외에도 습지가 우리 인간에게 제공하는 경관적인 가치는 매우 큰데 육지와 물이 연계되어 나타나는 자연습지는 심미적 효과가 뛰어나 자연성을 체험할 수 있는 거점 역할을 하고 있다.

습지의 정의

습지(濕地, wetland)라는 용어의 정의는 나라별, 지역별, 시대별 분류기준에 따라 그 내용이 다양한데 습지라는 용어의 사전적인 의미는 “물기가 있는 축축한 땅”을 지칭하는 말이다. 우리나라의 습지보전법에서는 습지에 대해 다음과 같이 정의하고 있다.

"습지"라 함은 담수1)·기수2) 또는 염수가 영구적 또는 일시적으로 그 표면을 덮고 있는 지역으로서 내륙습지 및 연안습지를 말한다.

우리나라의 습지보전법에서는 습지를 크게 내륙습지와 해안습지로 크게 구분하고 있는데

  • 내륙습지는 “육지 또는 섬 안에 있는 호 또는 소와 하구 등의 지역”을 가리키고
  • 해안습지는 “ 만조3) 시에 수위(水位)4)선과 지면이 접하는 경계선으로부터 간조5)시에 수위선과 지면이 접하는 경계선까지의 지역”으로 정의하고 있다.

습지의 분류기준은 나라마다 다양하나 일반적으로 람사르협약이 정한 기준을 따르는 것이 합리적이며 국가간의 습지유형 등을 비교할 수 있는 근거를 마련할 수 있다.

  1. 1 담수 : 염분의 함유량이 적은 물
  2. 2 기수 : 해수와 담수가 혼합되어 있는 곳의 염분이 적은 물
  3. 3 만조 : 조석현상에 의해 해수면이 하루 중에서 가장 높아졌을 때
  4. 4 수위(水位) : 바다나 강·댐 따위의 수면의 높이
  5. 5 간조 : 조석현상에 의해 해수면이 하루 중에서 가장 낮아졌을 때

담당부서
생태관광과 생태기획담당, 우포늪관리사업소 생태관담당(☎ 055-530-1521, 1553)
최종수정일
2016.02.28. 11:44:21
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